*Ferris Wheel – Norrie Harman

*Italian version below*

Today people of the current Yekaterinburg, Russia would wake up facing a simil-flu disease spread due to anthrax the day before (April 2). Anthrax has different forms of diffusion and dangerousness classified according to the entry route: cutaneous (the most frequent form), pulmonary (rare) and gastrointestinal (very rare).

The symptoms of pulmonary anthrax are initially very similar to those of a common flu (fever, cough, fatigue) but within three to four days they degenerate into a much more serious clinical picture, with respiratory difficulties, shock and loss of consciousness. If left untreated, anthrax infection leads to death in about seven to ten days, with a lethality of 20%, which increases considerably in the pulmonary and intestinal variants.

On 2 April 1979, spores of anthrax were accidentally released from a Soviet military research facility near the city of Sverdlovsk, Russia (now Yekaterinburg). This caused approximately 100 deaths. The Soviet authorities denied the real cause of the incident for years. The deaths were justified by the consumption of contaminated meat from the area. All medical records of the victims were removed to hide serious violations of the Biological Weapons Convention. The accident is sometimes referred to as “biological Chernobyl”.  

Sverdlovsk had been a significant military production center of the Soviet Union since World War II. The only barriers between the anthrax dust and the external environment were some large filters over the exhaust pipes. On Friday, 30 March 1979 one of the filters needed to be changed so the technician took it out while the machines were temporarily turned off. He left a written note and his supervisor was responsible to write it down in the logbook so that the next shift will be informed about the incident. However, he forgot to mention it in the logbook so the supervisor of the next shift did not find anything unusual and turned the machines on. Later, someone noticed that the filter was missing so he reinstalled it. The incident was reported to military command, but it wasn’t officially announced by the media concealing it by the people.

In 1992, classified activities were moved underground, and several new laboratories have been constructed and equipped to work with highly dangerous pathogens.

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Oggi gli abitanti dell’attuale Ekaterinburg, in Russia, si sarebbero svegliati trovandosi ad affrontare una malattia simil-influenzale diffusa a causa dell’antrace il giorno prima (2 Aprile). L’antrace ha diverse forme di diffusione e pericolosità classificate secondo la via d’ingresso: cutanea (la forma più frequente), polmonare (rara) e gastrointestinale (molto rara).

I sintomi dell’antrace polmonare sono inizialmente molto simili a quelli di una comune influenza (febbre, tosse, stanchezza) ma nel giro di tre o quattro giorni degenerano in un quadro clinico molto più grave, con difficoltà respiratorie, shock e perdita di coscienza. Se non trattata, l’infezione da antrace porta alla morte in circa sette-dieci giorni, con una letalità del 20%, che aumenta notevolmente nelle varianti polmonari e intestinali.

Il 2 aprile 1979, spore di antrace sono state accidentalmente rilasciate da un impianto di ricerca militare sovietico vicino alla città di Sverdlovsk, in Russia (ora Ekaterinburg). Ciò causò circa 100 morti. Le autorità sovietiche hanno negato per anni la vera causa dell’incidente. I decessi erano giustificati dal consumo di carne contaminata proveniente dalla zona. Tutte le cartelle cliniche delle vittime sono state rimosse per nascondere gravi violazioni della Convenzione sulle armi biologiche. L’incidente viene talvolta definito “Chernobyl biologico”.  

Sverdlovsk era stato un importante centro di produzione militare dell’Unione Sovietica fin dalla seconda guerra mondiale. Le uniche barriere tra la polvere di antrace e l’ambiente esterno erano alcuni grandi filtri sopra i tubi di scarico. Venerdì 30 marzo 1979 uno dei filtri doveva essere cambiato, così il tecnico lo tolse mentre le macchine erano temporaneamente spente. Egli lasciò una nota scritta e il suo supervisore era responsabile di scriverla nel registro di bordo in modo che il turno successivo venisse informato dell’incidente. Tuttavia, ha dimenticato di menzionarlo nel diario di bordo in modo che il supervisore del turno successivo non trovasse nulla di insolito e accendesse le macchine. Più tardi, qualcuno si accorse che mancava il filtro e lo reinstallò. L’incidente è stato segnalato al comando militare, ma non è stato ufficialmente annunciato dai media nascondendolo dalla gente.

Nel 1992, le attività classificate sono state spostate sottoterra, e sono stati costruiti e attrezzati diversi nuovi laboratori per lavorare con agenti patogeni altamente pericolosi.

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